Desde los clubes de negocios e investigación en laboratorios al Coro y África: ‘Explora todas tus diferentes pasiones’

Kristen Hall, estudiante de último año en la Universidad de Pensilvania, está en el programa de doble titulación Huntsman, que incluye cursos en finanzas y en estudios internacionales. Como Hall tiene especial interés en el desarrollo internacional, ha estado pensando en formas de usar su conocimiento académico en lugares como Nigeria, Botswana y Tanzania. Su compañero de clase, Alan Lee, la entrevistó recientemente para Knowledge@Wharton High School.

A continuación, una versión editada de la transcripción.

KWHS: Cuéntame un poco acerca de Generation Enterprise. Tengo entendido que has estado trabajando bastante en ese proyecto.

Hall: Generation Enterprise fue fundada por un alumno de Penn en 2007, el mismo año que yo entré en Penn. Es lo que llamamos una incubadora de microempresas. Básicamente, es un centro donde los potenciales emprendedores pueden venir y obtener asesoramiento, orientación, capacitación y fondos para comenzar su propia empresa. La diferencia con YouthBank es que funcionamos en el mundo en desarrollo, lo que implica que trabajamos en algunas áreas muy empobrecidas, también en áreas muy urbanas, en lo que llamamos una megaciudad. Atendemos las necesidades de la gente joven, gente de nuestra edad que desea comenzar empresas pero que quizá no haya podido encontrar empleo en otro lado, en lo que se denomina el sector formal.

Lo empezamos en 2007. Trabajamos con un plan de negocios. Encontramos patrocinadores. Conseguimos apoyo de gente en Penn y, en última instancia, armamos un equipo de estudiantes de la universidad. Fuimos a Nigeria en agosto de 2009 para comenzar nuestro centro. Desde entonces, le ha ido bastante bien.

KWHS: ¿Qué tipos de empresas dirigen estos jóvenes?

Hall: Hasta ahora, se ha graduado una promoción de becarios. Quizá debería explicarlo un poco más. Básicamente, reclutamos gente que tiene una vida en la calle, que ha estado viviendo en la calle durante años. Entran a YouthBank y luego los capacitamos durante un período de seis meses. Después de eso, proponen una idea de negocio, y luego comienzan sus propias empresas. Hemos completado un ciclo y han participado ocho personas. Se han graduado cuatro. Las empresas incluyen de todo, desde un estudio de fotografía, pasando por un estudio de grabación, hasta una empresa de telefonía celular. Pero en el mundo en vías de desarrollo usan estas tarjetitas donde prepagan las tarjetas de compra. Así que es una empresa de tarjetas de compra, algo que con probabilidad no verías aquí, pero que funciona allí. También tenemos un decorador de interiores. Así que hay una amplia variedad de empresas.

KWHS: Qué bueno escuchar algo así. Mencionaste el mundo en vías de desarrollo. ¿Pero dónde estáis ubicados exactamente?

Hall: En este momento estamos en Lagos, Nigeria. Lagos es la sexta megaciudad más grande del mundo. Hay toneladas de gente que llegan a Lagos cada día, y creo que elegimos Lagos porque, en una ciudad tan loca y caótica, realmente necesitan un servicio como YouthBank. Pero, mientras tanto, estamos buscando expandirnos. Nos han invitado cantidad de diferentes países africanos, y también países en otros continentes. Justo ahora estamos considerando a India muy seriamente y esperamos comenzar un centro allí este verano.

KWHS: ¿Alguna vez has estado en estos lugares?

Hall: He estado en Lagos bastantes veces. Estuve en varios países de África a través de diferentes oportunidades que surgieron en Penn. Así que hice una investigación en Botswana en mi primer año. También trabajé en Botswana como parte de una pasantía de Penn. Fui a Tanzania y realicé investigación allí también con un grupo de estudiantes de Penn, algo muy similar, microfinanzas de nuevo. Luego fui a Lagos. También fui a Sudáfrica hace un par de semanas para una clase de Penn que tuvo lugar allí durante las vacaciones de primavera. Así que he visitado muchos de estos países, y sencillamente me encanta estar allí. Me encanta conocer gente nueva. Adoro poder usar lo que estoy aprendiendo en clase en este ambiente que presenta tantos desafíos, tan estresante. Así que, para mí, fue realmente gratificante.

KWHS: Sé que además de trabajar en Generation Enterprise durante el verano, también pasaste tiempo en un banco de inversión. ¿Cómo haces para manejarte en estos dos mundos? ¿Te parece que hay una conexión entre ellos, o como si el trabajo estuviese separado, pero a lo que finalmente te dedicarás?

Hall: No me parece que estén tan separados. Simplemente pienso, sobre todo en la universidad, que uno debería experimentar con la mayor cantidad de disciplinas y la mayor cantidad de tipos de ambiente de trabajo posibles. Algo excelente acerca de trabajar en el mundo de la banca de inversión es que mucha de la gente con la que trabajo también está interesada en el desarrollo. Es su pasión. En el banco de inversión para el que trabajé hay un programa que envía banqueros al extranjero para realizar proyectos como éste.

Así que, consigues mucho apoyo. Es como si aprovechases la base de conocimientos de los bancos de inversión. Por lo menos, eso es lo que hice. Además algunas de las técnicas y análisis son realmente útiles cuando piensas en tratar de lograr un trabajo sin fines de lucro sostenible.

Así que, para mí, supongo que parecen dos cosas muy distintas, pero creo que es muy importante identificar cómo se produce la sinergia entre ellas. Creo, como algo personal, que el solo hecho de poder experimentar tantas cosas distintas en la carrera universitaria, en la carrera secundaria, donde sea que estés en la carrera académica, experimentar la mayor cantidad de oportunidades posibles siempre va ser muy útil en el futuro.

KWHS: Eres la Directora Financiera de Generation Enterprise. ¿Crees que eso te ayuda un poquito?

Hall: Oh, desde luego. Quiero decir, antes de Generation Enterprise, nunca había pensado realmente acerca de cómo traer dinero a una empresa, cómo asegurarte de que la empresa haga un uso eficiente de sus fondos. Al ser Directora Financiera, tuve que esforzarme en ese sentido. Pero también, un banco de inversión está mirando cómo analizar empresas, y ahora estoy trabajando para una de las compañías que podría ser analizada. Así que experimentas con las dos caras de la moneda, y pienso que te hace mejor en ambas facetas. Conocer cuál es la otra perspectiva y cómo piensa la otra parte te vuelve más eficiente en la otra cara de la moneda, si eso tiene sentido.

KWHS: Desde luego. ¿Siempre supiste que querías dedicarte a esto?

Hall: No, en absoluto, no sabía que querría ir a vivir pequeñas aventuras en el África subsahariana. Realmente comenzó en primer año. No tenía nada que hacer en el verano y tuve esta oportunidad realmente asombrosa de ir en un viaje financiado por Penn a Botswana. Mientras estaba allí, trabajé para una empresa. Supongo que fui un poco inocente al pensar que mucho del trabajo que se hace en el África subsahariana es simplemente trabajo sin fines de lucro. No sabía que la gente estaba tan interesada en invertir en África, y no sabía que la inversión en África realmente podría generar crecimiento. No tenía esa mentalidad cuando era estudiante de primer año.

Pero cuando estaba allí y vi a toda esta gente interesada en poner dinero en África, toda esta gente interesada en comenzar negocios en África, dije “Guau, esto es excelente”. Tiene más sentido para mí, porque sabes que todo lo que haces está ayudando a alguien. Sabes que todo lo que haces está generando algún tipo de resultado de desarrollo económico. Así que, para mí, pienso que simplemente es un poco más gratificante y es probable que sea la razón por la que me atrae.

Además, está el componente de aventura. Creo que ir a un país nuevo y conocer gente nueva, tener que aprender distintas normas comerciales, reglas culturales, puede ser algo muy desafiante. Pero una vez que dominas eso, es el sentimiento más gratificante del mundo. Así que me sucedió de forma accidental. Conseguí esta pasantía y terminé en Botswana. Luego, después de eso, pensé que era algo excelente, y comencé a buscar más oportunidades de pasantías e investigación allí.

KWHS: ¿Cuál es la parte favorita de lo que haces?

Hall: Al ser Directora Financiera, hay un montón de actividades administrativas que haces que no son tan divertidas. Pero lo haces, porque sabes que quizá, en un par de meses, vuelvas al lugar, estés en Lagos otra vez. Te estarás reuniendo con estos jóvenes que tienen ideas tan sorprendentes, que son tan similares a ti y a mí, pero que crecieron en un sistema completamente diferente. Creo que, al tener esa interacción, es como si se uniesen dos mundos. Es una interacción muy emocionante. Te hace más humilde. Te hace comprenderte a ti mismo un poco mejor. Para mí, los becarios de YouthBank Generation Enterprise que ayudamos son los seres humanos más increíbles que haya conocido alguna vez.

Benjamin es uno de nuestros becarios. Realmente es uno de mis favoritos. Cuando comenzamos el tema de conseguir becarios, hicimos todo un proceso de selección. Así que los entrevistamos y básicamente les hicimos pasar por un proceso de entrevistas muy intenso. Algo que me gustó de él es que siempre tuvo esa sonrisa brillante en su rostro todo el día, y todo el día fue frenético.

Así que estuvimos haciendo estas entrevistas en un agujero en el lugar de la pared en este edificio obsoleto en Lagos. El lugar se caía a pedazos literalmente. No sabíamos a cuántos chicos les interesaría YouthBank, así que pensamos que este pequeño lugar estaría bien. Vinieron toneladas de gente. Así que, estábamos en este lugar pequeño, sin aire acondicionado, sin electricidad, y todos estos chicos que llegaban a nosotros. La mayoría de ellos tenía una sonrisa en su rostro, pero había algo [diferente] en Benjamin. Siempre es tan positivo acerca de todo. Aquí estamos pensando “Oh Dios, esto es un completo desastre”, y este chico es tan increíblemente positivo.

Cuando hicimos las entrevistas, una de las cosas que nos dimos cuenta es que algunas de la preguntas que hacemos, del tipo “¿cómo te perciben tus amigos?”, no son preguntas que estén acostumbrados a responder. Pero aún así él contestó esas preguntas. Fue muy introspectivo en cuanto a lo que podía decir de sí mismo y darse cuenta de quién era, algo que no muchos estudiantes pudieron hacer. Luego, cuando le preguntamos “¿Cuál es el mayor problema en Lagos?” Dijo que la actitud mental es el problema más grande, por lo que pensé que estaba loco, porque aquí en una ciudad donde la infraestructura se cae a pedazos, donde hay un montón de corrupción, donde el gobierno engaña a la gente, conociendo todos estos problemas que son problemas evidentes, él dijo: “No, la actitud mental de la gente es el problema principal aquí”.

Así que, para mí, se convirtió en una persona muy entrañable. Ahora está poniendo en marcha un estudio de grabación, y realmente le va muy, pero muy bien por su cuenta. Compró todo su equipo propio. Está trabajando con la ayuda de uno de nuestros empleados, y le va bien. Pienso que mantiene a una familia de ocho personas, y usa el dinero que gana en eso. Así que, sí, adoro a Benjamin. Es un tipo excelente. Todos los becarios son realmente excelentes, pero Benjamin es maravilloso.

KWHS: Así que, en resumen, si alguien te pidiese consejo sobre cómo llegar a donde estás hoy, ¿qué consejo le darías y qué tendrían que hacer para llegar a África y hacer todas estas cosas maravillosas?

Hall: Bueno, diría que no limiten su definición de lo que sea que quieran hacer. Así que, no digan quiero entrar a los negocios y eso significa que de forma necesaria voy a ser consultor o voy a ser un banquero de inversiones. No restrinjan su pensamiento a una vocación específica. Pienso que deberían abrirse a todas las distintas posibilidades, todas las diferentes posibilidades. Para empezar, sé que si no hubiese estado dispuesta a ir a Botswana en mi primer año… si no hubiese estado dispuesta a explorar eso, nunca habría identificado ese interés. Nunca hubiese identificado esa pasión, nunca hubiese llegado adonde estoy hoy, que creo que es un lugar bastante bueno.

No hubiese tenido todas esas oportunidades diferentes. Así que pienso que cuando entras a formar parte de la vida académica y cuando entras en la vida en general, y especialmente en la escuela secundaria, o ingresas a la universidad, simplemente ábrete a todas las oportunidades posibles, explora todas tus diferentes pasiones.

Puedo darte un ejemplo. En la secundaria, fui a un club llamado DECA, que es un club de negocios, y escribía planes de negocios para ese club. Competí a nivel nacional y todo eso. Pero también realicé investigación científica. Hice investigación sobre el cáncer en el laboratorio. Fueron dos cosas muy diferentes. Ah sí, y también cantaba. También estaba muy metida en un coro, ¿sabes? Así que, la gente decía, “Guau, nada de eso tiene sentido”. Pero para mí, tenía sentido, porque sólo quería asegurarme de que más adelante, cuando elija una carrera profesional, no tenga que lamentarlo, que haya explorado todo, y que sepa que a lo que me dedique sea una profunda pasión. Así que pienso que para un estudiante de secundaria, hasta para los estudiantes universitarios, hasta para ti y para mí, abrirte a lo que potencialmente parezcan áreas extrañas, pero simplemente abrirte a esa posibilidad es lo que realmente te hará sentir más adelante que elegiste el camino indicado.

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“Sólo quería asegurarme de que más adelante cuando sí elija un camino para la carrera no tenga que lamentarlo, que haya explorado todo, y que sepa que lo que sea que siga es una pasión profunda.”
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