La fuerza de lo pequeño: Cómo la nanotecnología nos está dejando perplejos

Los amantes de la ciencia ficción de todo el mundo estarán celebrándolo con sus robots. En el pasado, los científicos han intentado, sin éxito, hacer despegar una nave espacial utilizando la fuerza de la luz solar. Recientemente, los investigadores de la School of Engineering & Applied Science de Yale han averiguado que se puede capturar la fuerza de la luz para conducir máquinas cuando el proceso se reduce a proporciones nano, o muy pequeñas.

Este descubrimiento dentro del mundo de la nanotecnología fascina a Parker Nibset, un estudiante de tercer año en Catalina Foothills High School en Tucson, Arizona. Nisbet, de 16 años, pasaba muchas horas después de salir de la escuela diseñando y construyendo un robot compuesto de piezas de lego especiales para que realizara tareas relacionadas con la nanotecnología.

“Lo que más recuerdo acerca de la tecnología es que es mucho más pequeña”, dice Nisbet, que participó en el Desafío Nano Quest de FIRST Lego League, donde equipos de estudiantes de todo Estados Unidos tenían que construir y programar un robot que usara la nanotecnología para realizar tareas como administrar medicinas a una célula cancerígena. “Los iPod y otras tecnologías son grandes comparadas con la nanotecnología, en la que puedes introducir todos estos datos dentro de algo extremadamente pequeño. Da que pensar”.

“También realizamos un proyecto de investigación sobre la barrera hematoencefálica”, añade Miles Linscott, un graduado de Catalina Foothills High que también estuvo en el equipo de Nano Quest de su escuela antes de entrar en la Universidad Cornell en 2010. “Están trabajando en las diferentes maneras de que entre la nanotecnología en el cerebro, que en teoría ayudarán a curar discapacidades. Actualmente no pueden hacerlo debido a que esta membrana las bloquea, porque son demasiado grandes. Están viendo maneras de usar la nanotecnología para hacerlas más pequeñas y que puedan entrar a ayudar”.

Hamburguesas y chips de alta tecnología

Hoy en día, la nanotecnología está en todas partes. Es una ciencia tradicional pero a nivel molecular, donde la pequeñez de algo puede usarse para crear nuevas tecnologías y productos.

Imagínatelo. Vas al mercado a comprar una hamburguesa para una barbacoa. Coges un paquete y ves que parte del celofán es azul. Un chip (tan fino que cabe en el envoltorio de la carne) ha reaccionado a la bacteria E.coli volviéndose azul. No lo compras y te salvas de los efectos devastadores de la bacteria. Los automóviles se fabricarán con un material ultraligero y súper resistente, más fuerte que el acero y más ligero que el plástico. Las nanopartículas se liberarán en el flujo sanguíneo para buscar y destruir células cancerígenas. Todo ello son ejemplos de nanotecnología.

Las compañías se han dado cuenta del potencial de esta tecnología y están investigando, diseñando y construyendo nuevos productos. The National Science Foundation cree que la nanotecnología será una industria de 1 billón de dólares hacia el año 2015. Las últimas noticias anuncian que General Electric Company está desarrollando nanopartículas para tratar el cáncer y las enfermedades cardiovasculares, y que Industrial Nanotech, en Florida, está vendiendo a China recubrimientos basados en nanotecnología.

“La nanotecnología es el centro de la acción”, dice Darrell Brookstein, director ejecutivo de Nanotechnology.com, una fuente de noticias e información online sobre nanociencia y nanotecnología. Brookstein también dirige The Nanotechnology Company en San Diego, California, donde ayuda a inversores y negocios involucrados en la nanotecnología. “Todas las industrias que todo el mundo conoce: las energías alternativas, la energía solar, la tecnología verde, la farmacéutica, la informática, los materiales avanzados, la química especializada… Todas están avanzando a partir de ahora gracias a la nanotecnología”, añade Brookstein. “Si estás intentando hacer algo nuevo, tienes que aportar un ingrediente completamente nuevo a la receta. El único sitio en el que vas a encontrar nuevos materiales es en la nanoescala. Pasan cosas interesantes a la escala de la nanotecnología, donde puedes exponer propiedades únicas y diferentes que no existen a mayor escala”.

Muchos de los emocionantes desarrollos nanotecnológicos en el mundo de los negocios están ocurriendo dentro de las grandes corporaciones, como IBM, Dupont, Chevron e Intel, dice Brookstein. Las compañías más pequeñas están siguiéndolas de cerca, dice, incluso con lo débil que está la economía. “Estamos en recesión, pero la ciencia y la tecnología no se paran”, afirma Brookstein. “La televisión y el aire acondicionado se desarrollaron durante la Gran Depresión. Veremos aparecer algunas compañías de nanotecnología pequeñas muy interesantes en los próximos 5 ó 10 años”.

Esto podría ser una buena noticia para Nisbet y Linscott, quienes están muy interesados en la ingeniería mecánica. Linscott, que ahora está estudiando ingeniería en la universidad, admite que se está divirtiendo mucho con esta tecnología diminuta. “Fue algo muy interesante y divertido, trabajabas con todos los diferentes aspectos de la nanotecnología al mismo tiempo, así que nunca llegabas a aburrirte de ninguno. Sin duda me ha hecho pensar acerca de lo que podría hacer con la ingeniería mecánica y la nanotecnología.

Enlaces relacionados

The Nanotechnology Company, LLC

Centro de Nanotecnología Responsable

Nanotechnology Research Foundation

Noticias y artículos sobre nanotecnología

FIRST Lego League

Desarrollador de aprendizaje sobre nanotecnología mediante juegos para las escuelas

“Si estás intentando hacer algo nuevo, tienes que aportar un ingrediente completamente nuevo a la receta. El único sitio en el que vas a encontrar nuevos materiales es en la nanoescala.”
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