El viaje de una mujer en busca de plásticos ecológicos

Dara Woerdeman está abriendo un nuevo camino que nada tiene que ver con esas bolitas de telgopor hechas para proteger embalajes. Su pequeña empresa en Filadelfia, R&D Green Materials, está encontrando diferentes maneras de crear plástico a través de recursos vegetales, en lugar de derivados del petróleo y, de este modo, evitar una mayor contaminación del planeta. Woerdeman le contó a Knowledge@Wharton High School sobre cómo su pasión por la música y la ciencia le encaminaron hacia una nueva conciencia ecologista y emprendedora. A continuación presentamos una versión editada de la conversación:

Knowledge@Wharton High School: Cuando estabas en la escuela secundaria, ¿soñabas con limpiar el mundo?

Dara Woerdeman: Hace muy poco tiempo me di cuenta de que me había convertido en ecologista. Me enseñaron a no ser tan materialista, sino más bien a centrar mi esfuerzo en el entorno que me rodea, lo cual significa que uno no piensa en derrochar. Mi deseo por limpiar el mundo llegó más tarde y surgió a partir de mi interés por la ciencia.

Knowledge@Wharton High School: ¿Cuándo descubriste tu amor por la ciencia?

Woerdeman: Mi padre era violinista en la Orquesta Sinfónica Nacional y a mi hermana melliza y a mí nos incentivó el estudio de la música desde niñas. La música me inculcó la disciplina y la atención por el detalle, dos características que son sumamente importantes para aplicar la ciencia de modo efectivo. Mi hermana y yo finalizamos nuestros estudios en la escuela secundaria Thomas Jefferson para Ciencia y Tecnología, en Annandale, Virginia. Allí fue donde comenzó mi interés por la ciencia. Existe esa idea equivocada de creer que tienes que saber qué quieres hacer en tu vida desde niño o si no, no alcanzarás el éxito. En la mayoría de los casos, los intereses de las personas van evolucionando a través del tiempo.

Knowledge@Wharton High School: ¿Cómo pasaste de ser científica a ecologista?

Woerdeman: Estudiaba la especialidad de química en el College of William and Mary. Comencé a trabajar con problemas científicos “aplicados” porque me daba una sensación de finalidad pensar en cómo la sociedad podría beneficiarse con mi trabajo de investigación. Terminé estudiando ciencia de materiales en la escuela para graduados de la universidad y fue entonces cuando empecé a trabajar con polímeros y compuestos sintéticos. Vemos estos componentes por todos lados, en los envoltorios y productos que utilizamos. En 2001, mi marido y yo nos mudamos a Bélgica, donde vivimos durante algunos años. Los europeos son más sensibles con el movimiento “verde”; su conciencia en lo que respecta al medio ambiente es mayor.

Knowledge@Wharton High School: ¿Cuándo decidiste comenzar con R&D Green Materials?

Woerdeman: Noté que este país necesitaba desarrollar de manera urgente productos de plástico biodegradables, en particular, plásticos desechables para embalaje [como bolas de espuma de poliestireno]. En Bélgica trabajé por primera vez con los polímeros de origen natural. Éstos son grandes moléculas que contienen muchas de las características típicas de los plásticos comunes, pero en lugar de utilizar componentes a base de petróleo para hacer el plástico, usamos proteínas renovables y a base de plantas. Las propiedades no son idénticas a las de los plásticos sintéticos, pero, en muchos casos, resultan ser sustitutos realmente útiles.

Knowledge@Wharton High School: ¿El reciclaje no soluciona gran parte del problema del plástico?

Woerdeman: El reciclaje es mucho más complejo de lo que la mayoría de la gente cree. Cuando se utilizan los plásticos, éstos contienen una gran cantidad de contaminantes. Lo primero que hay que hacer es limpiar los plásticos. Existen muchos a base de petróleo y se deben clasificar. Cuando reciclas, pocas veces se recuperan las propiedades originales del plástico, por eso hay que encontrarle un uso nuevo y que sea menos exigente.

Knowledge@Wharton High School: ¿Los plásticos renovables funcionan de la misma manera que los plásticos sintéticos?

Woerdeman: No vamos a reemplazar todos los plásticos sintéticos con material biodegradable. Los plásticos sintéticos están diseñados para durar siempre. Con determinados plásticos usados como materia prima, por ejemplo, en los juguetes, corres el riesgo de utilizar plásticos basados en polímeros de plantas que pueden degradarse demasiado pronto. Por lo tanto, es necesario que tengamos en cuenta la vida útil del producto o cuánto tiempo debe durar, cuando se diseñe el plástico biodegradable. En algunos casos, tal vez necesites un producto que dure cinco años; mientras que, en otros, puedes utilizarlo para embalaje, desecharlo y necesitar que se degrade en un mes.

Knowledge@Wharton High School: ¿Te estás concentrando en productos específicos?

Woerdeman: Sí. Ahora vamos a por las aplicaciones de plástico desechables como productos de embalaje y jardinería. Estamos trabajando con Burpee Seed Company para diseñar productos de plástico biológicos para la jardinería.

Knowledge@Wharton High School: ¿Te imaginas un mundo sin el plástico sintético?

Woerdeman: No creo que sea necesario llegar hasta ese extremo. Es verdad que queremos reducir nuestro consumo de recursos basados en el petróleo, pero no considero que tengamos que eliminar el plástico en su totalidad. En el mejor de los casos sería bueno eliminar los plásticos desechables, como el poliestireno, que terminan esparcidos por las autopistas y ocupando espacio en los basureros. Necesitamos reducir los residuos del plástico sintético.

Knowledge@Wharton High School: ¿Cómo pueden colaborar los alumnos de escuelas secundarias?

Woerdeman: Pueden comenzar a interesarse por el desarrollo de tecnologías y aportar ideas nuevas acerca de dónde podrían aplicarse. La próxima generación deberá estar dispuesta a ceder en la utilización de plásticos sintéticos.

Enlaces relacionados

“La música me inculcó la disciplina y la atención por el detalle, dos características que son sumamente importantes para aplicar la ciencia de modo efectivo. ”
This entry was posted in Artículos, Emprendedores y Líderes, Impacto Social, Medio Ambiente. Bookmark the permalink. Follow any comments here with the RSS feed for this post.

Join the Discussion